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アジラ創業ストーリー「還剣湖の伝説」

平成から令和へと時代が変わるこのタイミングで、アジラの創業ストーリーを残したい。

このストーリーは日本政府の成長戦略のひとつである「時価総額1000億円以上のスタートアップを2023年までに20社創出する」という目標に多少なりとも寄与するかもしれないし、あるいは「起業したい」と言い出した若者の気勢を削ぐことになるかもしれない。

いずれにせよ、このタイミングで残す。

何かの参考になればこれ幸い。

(連休中、JETSON NANOを一通りいじり倒して飽きたからではない)


NVIDIA JETSON NANO

さて、株式会社アジラは、現在4期目を終えようとしているAIスタートアップであり、画像・映像分野での機械学習モデルによって、社会課題の解決を志向する企業である。

特に行動認識分野においては3つの特許を取得しており、海外に向けたPCT出願中、さらにもう一件、最新技術を反映した特許を出願中である。

財務面においては創業以来、増収・増益・黒字経営を継続しており、創業期比で売上高は6倍、一人当たりの売上高は3倍に拡大している。これはつまり、技術戦略によって知見やノウハウ、そして知的財産を着実に価値化することができている、と内部評価している。


代表木村@ガートナー・カンファレンス

直近では、ABEJA SIX2019、第三回AI EXPO、AI/SUM 2019、Plug And Play Japan、ガートナー・カンファレンスなど、国内最高峰の場に展示・登壇させて頂き、知名度も徐々に向上しているのを肌で感じている。

まだまだもっと先の世界を見てみないと気がすまないが、方向性は間違いないと経営陣は確信をもって日々駆け抜けている、そんな企業である。

創業のきっかけ

時は遡り、2013年10月、二人の男がベトナムの首都ハノイで出会った。

東証一部上場のWebサービス企業で、事業部のシステム統括・SEMを担当していた木村大介(以下、木村)と、そのオフショア開発の委託先でチームのプロジェクトマネージャーをしていたグエン・タイン・ハイ(以下、ハイ)である。

二人は出会って間もなく意気投合し、毎日Duy TanのHuyen Cafeで語り合った。

ポイントは3つ。

ひとつ、技術は自らのプロダクト/サービス開発で昇華すべきでは。

次に、技術こそ社会課題を解決し、人々に安息を与えるものでは。

そして、いま世界で必要とされる技術駆動型の事業経営とは。

この三つの議題について延々と語り合う日々が続き、思い描く理想と、いま自分たちが置かれた状況との乖離について、客観的視座でこれを認識するとともに、時にはWebサービス企業にお邪魔して内情を伺うなどして議論を深めていった。


ブラウザシェア2位企業にて(中央:木村、右:ハイ)

二人は、いつしかブラザーと呼び合う仲になり、心を通わせていった。そして、お互いの理想の実現のために、起業を意識するようになるまで時間はかからなかった。

桃園の誓いと、ホアンキエム湖の大亀

2014年1月、木村・ハイの二名に、同じチームでインターンをしていたハノイ工科大のTA氏を加えた三名は、創業の誓いをハノイの桃園にて執り行った。


アジラベトナムCEO ハイ氏@ハノイの桃園
「我ら三人、生まれし日、時は違えども兄弟の契りを結びしからは、心を同じくして助け合い、困窮する者たちを救わん。上は国家に報い、下は民を安んずることを誓う。同年、同月、同日に生まれることを得ずとも、同年、同月、同日に死せん事を願わん。
出典:桃園の誓い - Wikipedia

これぞ平成の桃園の誓い

誰が張飛かはさておき、三人の技術者はここにアジラを興したのである。

さらに一行は、ホアンキエム湖畔に赴いた。

この湖には伝説がある。

15世紀、黎朝の初代皇帝はこの湖に眠っていた宝剣を手に、明(現・中国)を見事に撃退し、自国の民を守った。

平和になったある日、湖畔を散歩していた皇帝の前に、湖の大亀が現れ、「平和になったので、持ち主である竜王に剣を返すように」と啓示され、剣を湖底に還した。それゆえに湖は「還剣(ホアン・キエム)」と呼ばれるようになったそうな。


伝説の大亀 背負っているのは宝剣

時を現代に戻し、21世紀。

600年の時を経て、我々もその大亀(全長2メートル)にホアンキエム湖畔で出会った。大亀は湖面から顔を覗かせ、こちらを見ていた。それを目撃した湖畔の人々は狂喜し、我々も何とも言えない感動を露わにした。TA氏は雄たけびをあげていた。奇しくも、アジラ創業を誓った日にお目にかかったことは、三人の心に強い衝撃をもたらしたのだった。

その二年後、その最後の個体が絶命し、絶滅してしまったことは残念でならないが、最後の力を振り絞って我々の前に出てきてくれたのかもしれない(別の学説では、世界にあと2匹生き残っていると言われている)。

The last individual, affectionately known to locals as "Cụ Rùa", meaning “great grandfather turtle” in Vietnamese, was reported dead on 19 January 2016.
(最後の個体は、愛情をこめて「Cu Rua(亀じいさま)」として地元の人に知られており、ベトナム語で「偉大なる祖父の亀」を意味し、2016年1月19日に死亡したと報告された。
Hoan Kiem turtle - Wikipedia

宝剣・ディープラーニング(深層学習)との出会い

いま思えば、我々が大亀(または竜王)から与えられた剣は、ディープラーニングという剣であった。創業当時、データサイエンスチームとして様々な画像解析やデータ分析を行ってきた我々は、MNISTのデータセットと数行のDNNのサンプルコードに出会い、その凄まじい破壊力を目の当たりにした。

https://en.wikipedia.org/wiki/MNIST_database

この技術的なインパクトは、Geekであればあるほど大きかったに違いない。

いままでやりたくてもできなかったことが、できるようになったと確信した。テクノロジーの進化と、その人の社会に与え得るであろう影響力をイメージし、これをコアにしてビジネスしていくことに決めたのだった。

確信をひとつずつ実現させていく

2015年、アジラは東京とハノイで同時にスタートする。

創業のタイミングで大きく資金調達をして、一気にスケールしていくスタートアップもあるが、我々はそうしなかった。

スモールスタートで始めた理由はいくつかあるが、 まずは事業経営というものを知り、企業文化を定着させながら、ひとつひとつレベルアップし、スケールをかけるタイミングで一気に大きくさせる方針を選んだ。


ベトナム首都ハノイ、アパートメントの一室から創業

一方で、月々生み出す利益を、すべて計算リソース(GPU)の確保に回さねばならなかった。ゆえに、他社のようにシャレオツなオフィスで優雅に仕事をしたり、エントランスに自社のロゴを掲げて、その前で腕組みをした写真を撮ったりすることはできなかった。アー写のようなビジュアル系スタートアップたちがSNSを彩るたびに、社内から舌打ちが聞こえた(というのは冗談で、他社を気にする余裕はなかった)。

ベトナム側の研究開発拠点はアパートメントの一室を借りて、木村はそこに住んだ。遅くまで開発して、朝起きると、みんないた。

(ある日、公安に踏み込まれ、引っ越しを余儀なくされた)


東京、町田のアジラブース

また、東京側の営業拠点は、GPUサーバの管理室も兼ねており、二人しか入れない小部屋からスタート。冷却しても冷却しても放熱し続けるGPUの熱と闘いながら、契約書をまとめるような創業フェーズを生きた。

(この放熱に対する想いが、後のFPGA実装に繋がる・・・とか)

最高執行責任者(COO)との邂逅

創業間もない頃、現アジラCOOの三村氏が外部PMとしてジョイン。

代表木村とは前職からお付き合いのあるビジネスパーソンで、彼のようにチームを束ねることができる歴戦のマネージャーが早い段階で加わってくれたことで、創業期の厳しい状況を戦い抜くことができた。

社内「シゴトがデキそうな男ランキング、No1」の実力者である。


左:三村COO、アー写風@大手町ビル地下道


令和のアジラ

アジラは2019年5月末に、この第四期をクローズする。

第四期は、シリーズAのエクイティファイナンスを実行し、R&D拠点をIT技術の集積地であるDuy TanストリートのVietA Towerに移し、ビジネス拠点をスタートアップが集う大手町に移し、CFOはじめ各業界の凄腕のメンバーにジョインしてもらった。

▼エンペラー感を醸し出すCFO


エンペラー感を醸し出すアジラCFO@大手町

参考:アジラ、第三者割当増資によるシリーズAラウンドの資金調達実施|株式会社アジラのプレスリリース

参考:「スタートアップが自然に集う街」目指す大手町:日経ビジネス電子版

して、6月から第五期に突入し、令和アジラが始まる。

宝剣はまだ借りたままだ。

この剣さえあれば、どんな社会課題でもやっつけられると信じている。

竜王への返還を啓示してくれる大亀様はもういないので、しばらくレンタルを延滞させて頂いて、すべてが終わったら、この剣をホアンキエム湖に還しに行こうと思う。

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